Henri Cartier-Bresson, Helen Levitt | MEXICO

FEBRUARY 14 – APRIL 23, 2023 

Fondation Henri Cartier-Bresson
Paris, France


Henri Cartier-Bresson, Vendeuses de journaux, Calle Cuauhtemoctzin, Mexico, 1934-1935 © Fondation Henri Cartier-Bresson- Magnum Photos


The Fondation HCB is pleased to present an original dialogue between the Mexican photographs of Helen Levitt (1913-2009) and those of Henri Cartier-Bresson (1908-2004). The two photographers first met in New York in the spring of 1935. Cartier-Bresson had just spent a year in Mexico, while the American had only just started photographing the theater of New York street life. In 1941, fascinated by Cartier-Bresson’s work, Levitt decided to visit the same destination. The two voyages to Mexico turned out to be pivotal points at the beginning of their long careers, during which the two photographers each forged their own respective conceptions of photography.

In 1934, Cartier-Bresson left for Mexico on an ethnographic mission, canceled on route for lack of funding. Enamored by the country, he decided to stay for nine months. “It’s not a curiosity to be visited but a life to live,” he wrote his parents. He met many artists there and exhibited in March 1935 with Manuel Álvarez Bravo at the Palacio de Bellas Artes in Mexico City, before leaving for New York.

In April 1935, 21-years-old and having never traveled before, Levitt was enthralled by the Frenchman’s Mexican photographs, which she saw at the exhibition Documentary & Anti-Graphic Photographs presented at the Julien Levy Gallery. Cartier-Bresson’s photos were shown beside those of Manuel Álvarez Bravo and Walker Evans. “Walker Evans was brilliant, truly brilliant, but Cartier-Bresson was a genius!” she liked to say. Meeting the latter two convinced Levitt to take up photography herself. She also helped Cartier-Bresson with his prints since, as she said years later, “he didn’t like printing.”

A few years later, in 1941, Levitt left for Mexico accompanied by Alma Agee, wife of novelist James Agee, and their son Joel. Throughout her long photographic career, this was the only trip abroad she would take. She stayed in Mexico City, exploring areas right at the border of the city. As in New York, she sought a degree of intimacy with the figures in her images. And like Cartier-Bresson, she avoided the picturesque.

Based on the Fondation Henri Cartier-Bresson’s collection and Helen Levitt’s archives, represented by Galerie Thomas Zander (Cologne), this exhibition presents around sixty prints by Henri Cartier-Bresson and Helen Levitt, as well as documents retracing their respective steps in Mexico.


Το Ίδρυμα HCB είναι στην ευχάριστη θέση να παρουσιάσει έναν πρωτότυπο διάλογο μεταξύ των φωτογραφιών της Helen Levitt (1913-2009) και εκείνων του Henri Cartier-Bresson (1908-2004), στο Μεξικό. Οι δύο φωτογράφοι συναντήθηκαν για πρώτη φορά στη Νέα Υόρκη την άνοιξη του 1935. Ο Cartier-Bresson είχε μόλις περάσει ένα χρόνο στο Μεξικό, ενώ η Levitt μόλις είχε αρχίσει να φωτογραφίζει το θέατρο της ζωής στους δρόμους της Νέας Υόρκης. Το 1941, γοητευμένη από το έργο του Cartier-Bresson, η Levitt αποφάσισε να επισκεφθεί τον ίδιο προορισμό. Τα δύο ταξίδια στο Μεξικό αποδείχθηκαν κομβικά σημεία στην αρχή της μακράς καριέρας τους, κατά τη διάρκεια των οποίων οι δύο φωτογράφοι σφυρηλάτησαν ο καθένας τις δικές του αντιλήψεις για τη φωτογραφία.

Το 1934, ο Cartier-Bresson επισκέφτηκε το Μεξικό σε μια εθνογραφική αποστολή, που ακυρώθηκε στην πορεία λόγω έλλειψης χρηματοδότησης. Ερωτευμένος με τη χώρα, αποφάσισε να παραμείνει για εννέα μήνες. «Δεν είναι αξιοθέατο να επισκεφτείς αλλά μια ζωή για να ζήσεις», έγραφε στους γονείς του. Γνώρισε πολλούς καλλιτέχνες και εξέθεσε τον Μάρτιο του 1935 με τον Manuel Álvarez Bravo στο Palacio de Bellas Artes στην Πόλη του Μεξικού, πριν φύγει για τη Νέα Υόρκη.

Τον Απρίλιο του 1935, 21 ετών και χωρίς να έχει ταξιδέψει ποτέ πριν, η Levitt ενθουσιάστηκε από τις μεξικάνικες φωτογραφίες του Γάλλου, τις οποίες είδε στην έκθεση Documentary & Anti-Graphic Photographs που παρουσιάστηκε στην γκαλερί Julien Levy. Οι φωτογραφίες του Cartier-Bresson παρουσιάζονταν δίπλα σε αυτές των Manuel Álvarez Bravo και Walker Evans. «Ο Γουόκερ Έβανς ήταν υπέροχος, πραγματικά υπέροχος, αλλά ο Cartier-Bresson ήταν ιδιοφυΐα!» της άρεσε να λέει. Η συνάντηση με τους δύο τελευταίους έπεισε τη Levitt να ασχοληθεί η ίδια με τη φωτογραφία. Βοήθησε επίσης τον Cartier-Bresson με τις εκτυπώσεις του αφού, όπως είπε χρόνια αργότερα, «δεν του άρεσε η εκτύπωση».

Λίγα χρόνια αργότερα, το 1941, η Levitt έφυγε για το Μεξικό συνοδευόμενη από την Alma Agee, σύζυγο του μυθιστοριογράφου James Agee, και τον γιο τους Joel. Σε όλη τη μακρόχρονη φωτογραφική της καριέρα, αυτό ήταν το μοναδικό ταξίδι στο εξωτερικό που θα έκανε. Έμεινε στην Πόλη του Μεξικού, εξερευνώντας περιοχές στα όρια της πόλης. Όπως και στη Νέα Υόρκη, αναζήτησε έναν βαθμό οικειότητας με τα θέματα στις εικόνες της. Και όπως ο Cartier-Bresson, απέφευγε τη γραφικότητα.

Βασισμένη στη συλλογή του Ιδρύματος Henri Cartier-Bresson και στα αρχεία της Helen Levitt, που εκπροσωπείται από την Galerie Thomas Zander (Κολωνία), αυτή η έκθεση παρουσιάζει περίπου εξήντα φωτγραφίες των Henri Cartier-Bresson και Helen Levitt, καθώς και έγγραφα που ανιχνεύουν κατ’ αντιστοιχία τα βήματά τους στο Μεξικό.

Helen Levitt, Mexico City, 1941 © Film Documents LLC, courtesy Galerie Thomas Zander, Cologne

Henri Cartier-Bresson, Vendeuses de journaux, Calle Cuauhtemoctzin, Mexico, 1934-1935 © Fondation Henri Cartier-Bresson / Magnum Photos


Fondation Henri Cartier-Bresson
79 Rue des Archives
75003 Paris 3

14 February 2023 – 23 April 2023

Opening hours:
Tuesday to Sunday from 11 a.m. to 7 p.m.
Last entry: 6:20 p.m.
The Foundation is closed on Mondays.

Reduced price: €6
Full price: €10

Want More?


Promise, we don’t spam! Read our privacy policy for more info.